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¡Abajo y... arriba! Variaciones poblacionales del halcón en el mundo

Las poblaciones de halcones han padecido importantes fluctuaciones a lo largo del siglo XX. En lugares donde habían descendido, la gran capacidad de adaptación de los halcones les permitió recuperar poblaciones. Sin embargo, en muchas zonas no han alcanzado el número de ejemplares con que contaba la especie antes de la disminución de efectivos


La primera gran disminución poblacional del halcón peregrino en el siglo XX tuvo lugar en Gran Bretaña, durante la II Guerra Mundial (1939-45). En este periodo los halcones sufrieron una campaña de exterminio por parte del Ministerio del Aire. El objetivo era reducir el número de bajas de palomas mensajeras, entonces de gran valor para enviar información y correo militar, ocasionadas por los halcones. La campaña se inició el 1 de julio de 1940 y finalizó en febrero de 1946. Durante este periodo se eliminaron más de 600 ejemplares y se calcula que la población nidificante de Gran Bretaña se redujo en un 83%.

No obstante, el impacto más sustantivo a escala mundial, el motivo por el cual la especie redujo notablemente sus poblaciones e incluso la condujo a la extinción en algunos puntos del planeta, lo hemos de buscar en el efecto deletéreo de los pesticidas organoclorados, utilizados profusamente en la agricultura. Los compuestos que contenían DDT y su metabolito más importante, el DDE (1,1-dicloro-2,2-bis(p-clorofenil)etileno) y los ciclodienos (el aldrine, el dialdrine y el heptacloro) y los policlorbifenilos (PCBs) son muy estables y solubles en grasas. Eso hace que puedan pasar de las presas al predador y que se puedan acumular en los tejidos adiposos de los animales, concentrándose principalmente en lo más alto de la cadena alimentaria, que es, justamente, donde se encuentran los halcones. Este fenómeno se conoce con el nombre de bioacumulación.

Halcón muerto


Estas substancias se utilizaban como insecticidas de uso general para combatir las plagas en los cultivos. El efecto de estas substancias se comenzó a manifestar a finales de los años 40, pero es durante los años 50 y 60 que los efectos se hicieron más patentes, precisamente cuando se detectó una disminución importante en las poblaciones de halcón peregrino en la mayor parte de países del hemisferio norte. A lo largo de la década de los 70 desapareció totalmente de la mitad este de los EEUU y de las zonas adyacentes del sur del Canadá. El mismo infortunio ocurrió en muchos países europeos. Las poblaciones de halcón peregrino desaparecieron totalmente de Bélgica, de Luxemburgo y de la antigua República Democrática de Alemania.

Herbicidas


Las poblaciones que no desaparecieron sufrieron un fuerte descenso. Austria, por ejemplo, vio reducida su población en un 86%, la antigua República Federal de Alemania en un 98%, Gran Bretaña en un 66% y en Noruega se pasó de una población estimada a comienzos del siglo XX de 500-1000 parejas a 10 parejas nomás en 1975.

Se ha atribuido a los pesticidas organoclorados diversas formas de alteración que inciden negativamente en la reproducción de las aves, ya que se bioacumulan en la grasa del cuerpo y son movilizados durante la época de cría. La alteración más frecuente es la interferencia en la calcificación de la cáscara de los huevos y la disminución de su grueso, cuyo resultado es usualmente que la hembra, cuando los incuba, los rompe por la fragilidad de la cáscara. Por ejemplo, 15-20 ppm de DDE en peso fresco del animal lleva asociada una reducción del 17% del grosor de la cáscara. Otras alteraciones descritas son la incapacidad para poner huevos, un incremento en la puesta de huevos hueros, el abandono de la puesta o la muerte de los embriones.

Una vez prohibida la utilización del DDT y la de los otros pesticidas organoclorados se produjo una lenta recuperación de las poblaciones de halcones. En algunos casos esta recuperación fue el resultado del trabajo realizado por organizaciones creadas con este objetivo. Entre estas destacan la Peregrine Fund en EEUU y la Canadian Peregrine Foundation en Canadá. A pesar de todos los esfuerzos realizados, actualmente todavía se encuentran niveles significativos de estas toxinas en los huevos y por consiguiente todavía se da el adelgazamiento de la cáscara. Las poblaciones de halcones que migran tienen más riesgo de contaminación con organoclorados porque el DDT todavía se utiliza, de forma ilegal, sobre todo en los países del Tercer Mundo. También se ha de tener en cuenta que los halcones que no emigran (sedentarios) están expuestos a los contaminantes cuando se alimentan de presas migradoras.

Con todo, actualmente la población mundial de halcón peregrino se estima en un mínimo de 20.000 parejas. En Europa, la población se estima en 7.600-11.000 parejas y en Catalunya la población permanece estable con 245-253 parejas pero con una ligera tendencia al crecimiento.

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